Canciones con historia: “Stand by me”. Ben E. King

“Stand by me”, uno de los temas más versionados de la historia por su excelente calidad, tiene el gran mérito de haber entrado en el top ten de las listas en dos épocas tan diferentes como 1961 y 1986. Y hasta una tercera en el año 2005, si tenemos en cuenta el gran éxito logrado por la fundación “Playing for change” (movimiento por la paz en el mundo a través de la música), que la tiene como estandarte en un vídeo ya visto por más de 52 millones de personas.

Stand by me. Ben E. King 04Interpretada por Ben E. King, y compuesta por Jerry Leiber, Mike Stoller y él mismo, está basada en un tema gospel de 1955 popularizado por el grupo The Staples Singers; un típico blues espiritual de los esclavos recolectores de algodón al que imprimieron un sonido más actual. Su curiosa historia comienza cuando King, siendo aún el cantante de The Drifters, la escribe pero su grupo al final la desecha.

Así recordaba en la revista Rolling Stone la contestación de su manager George Treadwell: “No es una mala canción, pero no la necesitamos”. Decide entonces guardarla por si alguna vez le puede servir de “relleno” y llega a olvidarse de ella. No es hasta 1961, ya cantando en solitario, cuando la recupera. Después de una de las sesiones de grabación para su primer álbum “Spanish Harlem”, Jerry Leiber, su productor musical, le plantea la necesidad de contar con algo nuevo. De pronto se acuerda de “Stand by me”, la vuelve a tocar al piano, y Leiber queda tan impresionado que, al tiempo que llama a su colega Stoller, hace regresar a los músicos que acababan de abandonar el estudio. Éste lo recuerda así: “Llegué a la oficina, y Jerry y Ben estaban trabajando en la letra de una nueva canción. Ben tenía el inicio de una melodía. La terminó y perfeccionó, trabajó en las armonías y le añadió un bajo que se convirtió en su firma”. Algo que el propio King corrobora: “Al final de una sesión toqué en el piano para Leiber un fragmento de ‘Stand By Me’, luego les dijo a los músicos que volvieran y la grabamos”. Todos juntos improvisan los arreglos, incorporando un bajo continuo, una sencilla percusión del triángulo y el güiro (instrumento de madera ranurada, que como las maracas procede del calabazo seco, y que se raspa con una baqueta metálica- se puede apreciar perfectamente en el vídeo siguiente). Ese mismo día graban la maqueta base a la que añaden más tarde una sección de cuerdas, dejándola lista para su lanzamiento.


Ben E. King interpretando “Stand by me”. En las primeras secuencias se pueden apreciar las incorporaciones del bajo, el güiro y el triángulo.

 Stand by me

Presentación1

Ben E. King (Benjamín Earl Nelson) nació el 28 de septiembre de 1938 en Henderson (Carolina del Norte), aunque muy pronto, con tan solo 9 años, se trasladó a Harlem (Nueva York) donde su padre abre una cafetería. Comenzó a cantar en el coro de su iglesia desde muy joven, no tardando en formar un conjunto musical en su colegio. Siendo ya adolescente funda con cuatro amigos un grupo de doo woop (famoso sonido musical, conocido en España como dua dua, una mezcla de rhythm and blues y gospel) al que llamaron “The Four B’s” por los nombres de sus cuatro componentes que empezaban por la letra “B”.

Sus primeros pasos artísticos se producen en 1958. Cantando en el bar de su padre, lo hacía de vez en cuando para ayudarle, llama la atención de un conocido músico que le invita a unirse al grupo The Five Crowns, también de estilo doo woop, quinteto de cierto éxito con quienes llega a actuar en el prestigioso Apollo Theater de la ciudad de Nueva York, uno de los clubes más famoso de la época dedicado a promocionar intérpretes afroamericanos. Tenía casi veinte años cuando entra en el circuito de salas de rhythm and blues, donde figuraban grandes conjuntos como The Drifters, en aquel momento recién separados, un grupo de soul que arrasaba con más de una decena de álbumes publicados, pero con grandes altibajos por el continuo vaivén de sus componentes y los fuertes litigios legales por el dominio del nombre.

The Drifters 1960Ben E. King, segundo por la izquierda, en 1960 en su época como solista de The Drifters

El manager de The Drifters, George Treadwel, obligado por contrato a mantener el grupo un par de años más, “descubre” a The Five Crowns y tras una corta adaptación les convierte en los nuevos Drifters. A la discográfica Atlantic les encanta el nuevo sonido y pone a su disposición a sus mejores compositores y productores: Jerry Leiber, Mike Stoller y Phil Spector. Se estrenan en 1959 con el tema “There goes my baby”, escrito por el propio Benjamin E. Nelson (King aún seguía usando su nombre de pila), que muy pronto alcanza el nº 2 de las listas. Fue quizás el primer hit de rhythm and blues con arreglos de cuerda. Aunque la permanencia de King en The Drifters fue fugaz, su aportación les catapultó de nuevo a la fama. Puso voz y coescribió otros temas de gran éxito, varios llegaron al nº 1, como “Save the last dance for me”, “Dance with me”, “This magic moment”, “I count the tears” o “Lonely winds”.

Tras a una disputa sobre su contrato que incluía un aumento salarial y una participación en royalties, resuelta la controversia King decide abandonar el grupo, aunque todavía actúa en algunos conciertos mientras buscan un sustituto. Durante una de sus últimas grabaciones en 1960, con King cantando sobre un fondo de guitarras españolas, Leiber y Stoller se muestran tan entusiasmados que le proponen lanzarse a una aventura en solitario. Adopta entonces el nombre artístico de Ben E. King, e inicia su carrera como solista con “Spanish Harlem”, una hermosa canción que llega al top 10 de las listas y le convierte en una de las voces más populares de Estados Unidos. Un gran tema superado un año más tarde por “Stand by me”, top 5 en las listas pop y nº 1 de las de rhythm and blues, de la que ya hemos referido su historia. Su carrera parece declinar al final de la década de los 60. Deja el sello Atlantic en 1969 y lo intenta con escaso éxito con otras firmas discográficas. En 1974 regresa a Atlantic, su sello de siempre, logrando de nuevo un gran triunfo con “Supernatural thing” (1975). Publica varios álbumes en los años siguientes con un éxito relativo, pero ya sin conseguir entrar en los primeros puestos de las listas.


John Lennon cantando “Stand by me” que grabó en 1975 ya separado de The Beatles

Es en 1986 cuando comienza la segunda parte de la exitosa historia de “Stand by me”. El director de cine Rob Reiner se encontraba eligiendo canciones para la banda sonora de su película sobre una pandilla de chicos de principios de los 60 cuando recordó un tema que captaba a la perfección el espíritu de esa época. Era “Stand by me” de Ben E. King, por entonces desaparecido de la escena musical. Tanto el film, al que puso el mismo título (“Cuenta conmigo”) como la espléndida colección de canciones de los años 50 y 60 fueron todo un éxito. “Stand by me” volvió a sonar con fuerza, como en sus mejores tiempos, en todas las emisoras de radio, logrando entrar por segunda vez en el top 10 de las listas Billboard. Aunque en esta ocasión lo hizo con una generación que nunca había oído hablar de Ben E. King, una canción entraba por segunda vez tras 25 años de su primer gran éxito en 1961 en lo más alto de las Bilboard. Nunca había ocurrido nada igual en la historia de la música.

Queda aún una tercera parte, escrita no hace mucho, y que aún persiste. En el año 2004 “Stand by me” se convierte en el estandarte del proyecto Playing For Change, movimiento originado para inspirar y conseguir la paz en el mundo a través de la música. Una fundación cuyo objetivo es reunir, grabar y filmar músicos de diferentes culturas. Creada por iniciativa de Mark Johnson, ingeniero de sonido y productor, es también el autor, junto a Jonathan Walls, de un famoso documental con el mismo nombre del proyecto sobre los músicos callejeros en EE.UU. En marzo de 2005, Johnson filmó y grabó al guitarrista y cantante estadounidense Roger Ridley en las calles de Santa Mónica, California, cantando “Stand by Me”. A partir de ahí decide viajar por diversas partes del mundo para grabar con otros músicos canciones también muy famosas y en abril de 2008 estrena un nuevo documental titulado “Playing for Change: Peace Through Music”, fruto de tres años de trabajo y la participación de más de 100 músicos de todo el mundo, que incluye también a “One Love” de Bob Marley. A finales de noviembre de este año, el extracto del vídeo de “Stand by me”, el de mayor éxito sin duda, ha tenido más de 57 millones de visitas en Internet y el concepto “Songs Around the World” (“Canciones  alrededor del mundo”) incorpora, además de los anteriores, otros tres grandes temas: “War: no more trouble” de Bob Marley, “Don’t worry” de Pierre Minetti y “Chanda Mama” de Ananda Giri/Enzo Buono.


Vídeo extraído del documental “Playing for change, Song around the world” con la interpretación de “Stand By Me” por músicos callejeros

Votada como una de las mejores canciones del siglo XX por la Asociación de la Industria Discográfica de Estados Unidos (RIAA), “Stand by me” ha sido versionada por numerosos músicos. Hay quien habla de más de 400, entre los que merece la pena destacar a grandes artistas como John Lennon (la puso de moda en 1975 tras incluirla en su álbum “Rock ‘n’ Roll”, editado una semana antes de anunciar su abandono temporal de la música tras el nacimiento de su hijo Sean), Elvis Presley, U2, Otis Reding, Adriano Celentano (“Preghero”, alcanzó un gran triunfo en España), Jimi Hendrix, The Searchers, The Who, Bon Jovi… Un tema excepcional compuesto por Ben E. King, uno de los vocalistas de soul con mayor sensibilidad musical. Considerada como la 6ª canción más rentable de la historia (ver documental de la BBC The Richest Songs in the World), si hubiera que hacer una lista con las más populares de todos los tiempos seguro que estaría entre ellas. Una canción espléndida que hay que disfrutar porque sigue tan viva como siempre.


Adriano Celentano cantando en italiano “Preghero” (“Stand by me”) en los años 60, versión que alcanzó un gran triunfo en España

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