Canciones con historia. “With a little help from my friend”. Joe Cocker. The Beatles

Relacionar a The Beatles con grandes figuras de la canción es muy fácil: ¡¡muchas grabaron sus temas!!  Desde artistas de gran talento aportando su toque más personal hasta simples imitadores, a veces muy buenos como en España Los Mustang. ¡Era un éxito seguro! Fue el caso de Joe Cocker y su versión de ”With a little help from my friend” (“Con una pequeña ayuda de mis amigos”), un tema con historias muy curiosas que contar.

With a little help from my friends 05Escrita por John Lennon y Paul McCartney, fue incluida en el álbum “Sgt. Pepper’s Lonely Hearts Club Band” (1967), uno de los discos más influyentes de todos los tiempos según la crítica especializada. Continuaban así su maduración artística iniciada con “Revolver” (1966), que les alejaba del pop rock convencional al incorporar a su música elementos tan poco habituales como psicodelia, music hall, y hasta influencias sinfónicas y orquestales. Interpretada por Ringo Starr tras mucho insistir sus compañeros, “With a little help from my friend” trata en apariencia sobre una conversación entre un cantante y un grupo de gente. Al menos así lo expresan algunos de sus fragmentos. Mientras todos entonan, por ejemplo, la primera estrofa, Ringo les suele contestar con la siguiente. Al principio pensaron titularla “Bad finger boogie” debido a que Lennon, que se había lastimado el dedo índice en un pequeño accidente, la compuso al piano tocando solo con el dedo medio o “dedo malo”. Al ser Ringo la voz principal, la concibieron muy simple, con notas no muy altas, fácil de cantar, atractiva, y sobre todo acorde a su personalidad. Una idea que comulga muy bien con el título definitivo y que sugiere que a menudo en la banda… “necesitaba de la ayuda de sus amigos”.

El álbum “Sgt. Pepper’s Lonely Hearts Club Band” comienza con una orquesta afinando los instrumentos, que da paso al tema principal , y título del álbum, con la presentación de la “Banda de los Corazones Solitarios” (“Lonely Heart Band”) y su líder ficticio Billy Shears, que no es otro que Ringo Starr. Al acabar la canción se oyen varias voces coreando su nombre, sonando a continuación “With a little help from my friends” con Ringo cantando y respondiendo a las preguntas de sus compañeros que simulan ser la audiencia. Billy Shears es un personaje a cuyo alrededor se han tejido todo tipo de leyendas urbanas. Una de ellas relacionada con la supuesta muerte de Paul McCartney y su sustitución por un doble de extraordinario parecido que tantos ríos de tinta ha hecho correr. Según algunos, cuando la canción se inicia lo que en realidad está solicitando Billy es la “pequeña ayuda de sus amigos” para sustituir a Paul con éxito. Otra de las leyendas, quizás más creíble, habla de que todo grupo necesita un líder y la “Banda de los Corazones Solitarios” eligen a Billy Shears, que en cierta manera explica el final lleno de aplausos con el coro de voces alentándole. “With a little help from my friends” fue también una forma de agradecerle a Ringo su gran talento, muchas veces poco valorado no solo por el resto del grupo sino por la opinión general.


Joe Cocker en 1968 cantando “With a little help from my friends”.

“With a little help from my friend”
Sin título-1


The Beatles interpretando la versión original de “With a little help from my friends”.

De “With a little help from my friend” se han hecho muchas versiones, entre ellas por artistas tan reconocidos como Peter Frampton, The Bee Gees, Santana, Barbra Streisand, The Beach Boys o Bon Jovi. Aparte de su gran calidad, si por algo destaca es por haber alcanzado el Nº 1 en el Reino Unido en tres ocasiones distintas (1969-1988-2004). La primera con Joe Cocker, quizás en su única interpretación de esa etapa a la altura de sus éxitos de los 80. Nacido en 1944, a los 15 años abandonaría la escuela, simultaneando su trabajo con el de vocalista de The Cavaliers y The Avengers, bajo el seudónimo de Vance Arnold. Una etapa en la que hace de telonero de bandas de la talla de The Rolling Stones o The Hollies. Durante los cuatro años siguientes sigue en esa línea hasta que consigue un éxito menor con “Marjorine”, tema que le abre las puertas de las salas de grabación. Un éxito agrandado por las actuaciones en directo, pues Joe Cocker  era una presencia inconfundible encima del escenario por su forma de gesticular. Con su voz ronca y poderosa era lo más parecido a alguien enloquecido, algo que contrastaba con su aparente fragilidad.

Al poco tiempo, en noviembre de 1968, lanza su innovadora versión de “With a little help from my friends” con un cambio radical del original. Además de una larga introducción instrumental, distinto tono, y diferentes acordes, tenía un ritmo más lento estilo blues-rock, para lo que contó con la inestimable ayuda de Chris Stainton, músico de sesión y compositor, y de Jimmy Page, el guitarrista principal de Led Zeppelin. A partir de entonces es cuando la crítica y el público se dan cuenta de que se encuentran ante una gran promesa musical. El gran triunfo obtenido con su versión fue reconocido hasta por los propios The Beatles quienes, en algo no muy frecuente, llegaron a insertar publicidad en la prensa felicitando a Joe Cocker por su éxito, lo que le allanó el camino para participar más tarde en el Festival de Woodstock de 1969 en plena era hippie.

Joe Cocker 04. Festival de Woodstock 1969Joe Cocker durante su actuación en el Festival de Woodstock 1969, que llegó a reunir durante tres días a cerca de 500.000 personas.

La letra de la canción, y con ella lo que quisieron “transmitir” The Beatles, ha estado siempre sujeta a multitud de interpretaciones. Cuentan que por ejemplo:
– La segunda línea en decía en un principio “would you throw tomatoes at me”, pero que Ringo se opuso por temor a que le tiraran tomates si alguna vez la llegaran a presentar en directo.
– Parece  que tanto John como Paul han admitido que la línea “what do you see when you turn out the light/ I can’t tell you, but I know it is mine”, sugerida por John, se les ocurrió mientras bromeaban sobre la masturbación, saliendo al final una frase que luego resultó decisiva.
– Aunque han evitado hablar sobre el término “get high”, siempre fueron conscientes de su doble sentido. Hasta el vicepresidente de los Estados Unidos, entonces Spiro Agnew, no muy fanático precisamente de la música rock, en un discurso de 1970 se atrevió a decir que la banda quiso decir “high” en el sentido ilegal, y que los “amigos” en realidad hacían referencia a las “drogas”.
– Partidarios de la leyenda citada al inicio del post, que dice que Paul McCartney había fallecido, insisten en que Billy Shears se pronunciaba en realidad como “Billy is here” (“Billy está aquí”) en referencia al “falso” Paul.

La realidad es que “With a little help from my friend”, compuesta en homenaje y para disfrute de Ringo Starr, sigue siendo una canción rodeada de misterio. Sin embargo, y con el enorme respeto que Lennon y McCartney merecen, hoy nadie duda que Joe Cocker, otro grande, la convierte en todo un himno con su versión. 


Joe Cocker en el año 2002 interpretando “With a little help from my friend”, acompañado por Phil Collins a la batería y Brian May, el guitarrista de Queen, en el concierto que tuvo lugar en los jardines del Palacio de Buckingham con motivo de la conmemoración del Jubileo de Oro (50 aniversario) de la subida al trono de la reina Isabel II.


Ringo Starr y Paul McCartney en el año 2009 cantando en directo “With a little help from my friend” en el Radio City Music Hall de Nueva York.


Los Mustang interpretando “La ayuda de la amistad” (versión de “With a little help from my friend”) en el mismo tono y armonías vocales que el original de The Beatles”.

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Una respuesta a Canciones con historia. “With a little help from my friend”. Joe Cocker. The Beatles

  1. Tal vez yo sea demasiado selectivo, el 99,99% de la música pop hace mucho que dejó de interesarme, si es que alguna vez me interesó. Pero esta interpretación de Joe Cocker, cantada con las vísceras, y que hubiera inspirado al mismísimo Espronceda, es absolutamente inolvidable.

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