Canciones con historia: “Johnny B. Goode”. Chuck Berry

De Chuck Berry dudaba entre elegir “Maybellene” para muchos la primera canción de rock puro de la historia o “Johnny B. Goode” con su ritmo vertiginoso que ‘obliga’ a seguir con el cuerpo. Las muchas versiones de las grandes figuras del rock que la auparon hasta lo más alto lo han hecho menos difícil. Escrita por el propio Berry en 1955 y editada como disco sencillo en 1958, relata la historia de un muchacho del campo que se dedicaba a tocar la guitarra a todas horas con una sola ilusión: ¡convertirse en una estrella del escenario! Un mensaje muy en línea con el clásico ‘sueño americano’ que tantas veces hemos escuchado, en esta ocasión por un joven músico a ritmo de rock and roll.

Johny B. Goode 03Aunque Berry ha reconocido que algunos pasajes pueden pasar por autobiográficos, cuenta que la canción le vino inspirada por su amigo y compañero de banda el pianista Johnnie Johnson a quien cuando a veces se encontraba ’pasado de copas’ le recriminaba siempre sus excesos con la frase: “Johnnie be good” (‘Johnnie, sé bueno’). Ese fue su punto de partida para escribirla, aunque luego cambiase al protagonista que en lugar de tocar el piano como su amigo lo convirtió en guitarrista. Su mismo caso, con algunas diferencias. Las primeras versiones, nunca publicadas, parece que hablaban de un muchacho negro, ‘colored boy’, haciendo alusión al color de su pie, frase que al final se modificó por ‘country boy’ (‘muchacho del campo’). Así lo contaba: “El verso original era, por supuesto, ‘That little colored boy could play’ (‘Ese pequeño muchacho de color podía tocar’). Lo cambié a ‘country boy’ (‘chico de pueblo’) o no hubiera podido funcionar en la radio”. Aconsejado por los productores, los hermanos Chess, no querían que el tema racial provocara un problema a las emisoras de radio, incluso poder ser censurada. De ahí el optar por una versión más ‘difusa’ en un tema tan controvertido que aún hoy, desde otra óptica, lo sigue siendo. Complementando lo dicho circula también una curiosa historia relacionada con el apelativo ‘Goode’ de su personaje; una ‘inspiración’ que le vino a Berry, dicen, de la calle Goode Avenue de Saint Louis, lugar donde nació. Y ya para completar el puzzle otro curioso dato sobre el origen del excelente riff de guitarra que se escucha al inicio del tema. Considerado uno de los más famosos del rock, para muchos está inspirado en el solo interpretado por Carl Hogande en “Ain’t that just like a woman”, una canción de Louis Jordan publicada en 1946.


Chuck Berry cantando en directo “Johnny B. Goode” en 1958.

Johnny B. Goode

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Chuck Berry, ya maduro, interpretando “Johnny B. Goode” con un público totalmente entregado.

Chuck Berry (Saint Louis, Missouri, 1926), compositor, cantante y guitarrista, está considerado uno de los pioneros del rock and roll y uno de sus músicos más influyentes. Gracias a canciones como “Maybellene” (1955), “Roll Over Beethoven” (1956), “Rock and Roll Music” (1957) o “Johnny B. Goode” (1958), creó las bases del rock adaptando los elementos del rhythm and blues imperante en la época. Autodidacta con la guitarra, a principios de 1953 se une a la banda ‘The Sir John Trio’ (‘Johnnie Johnson Trio’) liderada por el pianista Johnnie Johnson, que también había aprendido por si mismo y solía actuar con su grupo en los locales nocturnos de Chicago y Saint Louis. Era la Nochevieja de 1952 con un importante concierto para despedir el año cuando su saxofonista Alvin Bennett sufre un serio accidente que le obliga a buscar un sustituto con urgencia. Lo encuentra en un guitarrista y cantante que actuaba los bares interpretando canciones de Nat King Cole y de Muddy Waters. No era otro que Chuck Berry, quien muy pronto demostró su gran calidad musical, hasta el punto que su protagonismo enseguida le llevó a liderar el grupo que cambió su nombre por el de ‘Chuck Berry Combo’.

Más tarde, la casualidad hizo que Berry conociese a su ídolo Muddy Waters considerado el precursor del ‘Chicago blues’, un tipo de música blues desarrollada en Chicago que incorporaba guitarras amplificadas, batería, piano, y en ocasiones el saxofón, fruto principalmente de la gran migración ‘afro-estadounidense’ de trabajadores pobres del sur a las ciudades industriales del norte del país durante la primera mitad del XX. Fue Waters quien le sugirió presentarse a los hermanos Leonard y Phil Chess, propietarios y fundadores de la discográfica Chess Records, con los que firma un contrato. A partir de ahí es cuando sienta las bases del ‘rock and roll’, el nuevo ritmo musical que empezaba a despuntar a mediados de los años cincuenta. Mientras Berry escribe la letra y se acompaña con su guitarra, su amigo Johnnie Johnson le ayuda en la tarea esbozando la música al piano. De esa manera salieron sus mejores canciones (algunas ya citadas) como “Maybellene” (1955- Nº 1 en las listas Rhythm and blues- R&B y Nº 5 en las Bilboard), “Roll over Beethoven” (1956- Nº 2 en las listas R&B y Nº 29 en las Bilboard), “School days” (1956- Nº 1 en las listas R&B y Nº 3 en las Bilboard), “Rock and roll and music (1957- Nº 6 en las listas R&B y Nº 8 en las Bilboard), “Sweet little sixteen” (1958- Nº 1 en las listas R&B y Nº 2 en las Bilboard)’ y “Jhonny be Goode”– (Nº 2 en las listas Rhythm and blues- R&B y Nº 8 en las Bilboard), en cuya grabación no participó curiosamente Johnnie Johson que fue sustituido por Lafayette Leake, un músico de sesión de la productora.

Chuck Berry 02Chuck Berry durante una actuación en sus giras.

En 1959 Chuck Berry, ya un músico consolidado, sufre un tremendo revés en su carrera tras ser detenido al infringir la ley Mann por “transportar a una menor de edad a través de la frontera del estado para fines inmorales”. Poco antes había conocido a una joven apache que le dijo tener 21 años cuando en realidad tenía solo 14. Le ofreció un trabajo de camarera en su club, siendo arrestada en un hotel de la ciudad por ejercer la prostitución. Condenado a cinco años de prisión y al pago de una multa de 5.000 dólares, la experiencia le cambió por completo. Además coincidió con la llegada de la ‘invasión británica’ de The Beatles, The Rolling Stones y The Animals, por cierto muy influenciados por su música. Siguió lanzando canciones con algún éxito parcial como el obtenido en 1972 con “My Ding-a-Ling” (Nº 1 en las lista Billboard), tema que causó bastante controversia por su letra al utilizar un doble sentido con el aparato reproductor masculino y que algunos activistas británicos intentaron censurar en las radios de su país sin conseguirlo. Continuó realizando giras acompañado solo por su guitarra de una forma cuando menos curiosa: en cada ciudad donde actuaba, sus representantes se encargaban de contratar a una banda local de apoyo. Pero su figura ya nunca fue la misma. Grabó su último álbum en 1979. Entre los músicos que actuaron junto a Chuck Berry, algunos se convirtieron más tarde en grandes figuras. Fue el caso de Bruce Springsteen o la banda Brownsville Station, un grupo dedicado al blues y al rock duro, muy popular en la década de los 70 por su significación con el movimiento rockero del Detroit.

Chuck Berry está considerado uno de los grandes pioneros del rock. Así lo han manifestado importantes figuras de la música como John Lennon (The Beatles): “Si quisieran darle un nuevo nombre al rock and roll, podrían llamarlo Chuck Berry” o Keith Richards (The Rolling Stones) cuando le introdujo en el Salón de la Fama del Rock: “Es difícil para mi presentar a Berry, porque siempre he machacado lo que él tocaba!”. Angus Young de AC/DC también le citó como una de sus mayores influencias, llegando a imitarle durante un solo de guitarra con su famoso ‘paso del pato’ (‘duckwalk’) consistente en saltar con un solo pie mientras el otro se mantiene en el aire apuntando hacia la dirección en que se avanza, moviéndolo de arriba y abajo.

Chuck Berry 01Chuck Berry y su famoso ‘paso del pato’

“Johnny B. Goode” es uno de los temas incluidos en el disco de oro ‘transportado’ por una de las la sondas espaciales ‘Voyager’ lanzadas en 1977. Fue una idea de Carl Sagan, conocido cosmólogo, escritor y divulgador científico, que lo imaginó como una cápsula del tiempo con sonidos e imágenes representativos de la diversidad de la Tierra, saludos en diferentes idiomas, y un grupo de famosas canciones entre las que estaban temas de Louis Armstrong y Blind Willie Johnson, además del tema de Berry, seleccionadas por Estados Unidos. “Johnny B. Goode” es una de las canciones más versionadas de la historia. Muchas figuras la han incorporado en sus conciertos o sus álbumes. Por citar solo a algunos merece la pena destacar a AC/DC, The Beach Boys, The Beatles, Bon Jovi, Carpenters, John Denver, Bill Haley & His Comets, Johnny Hallyday, Jimi Hendrix, Elton John, B.B. King, John Lennon, Jerry Lee Lewis, Elvis Presley, Cliff Richard, The Rolling Stones, Bruce Springsteen, Carlos Santana, The Shadows o The Who.

El semanario musical NME (New Musical Express), famosa revista británica que viene publicándose desde 1952, ha considerado a “Johnny B. Goode” como la mejor canción de la década de los 50 y a su riff de guitarra el octavo mejor de la historia. En el año 2003 la revista Rolling Stone incluyó a Chuck Berry como el intérprete Nº 5 en su lista “The Immortals”, superado solo por The Beatles, Bob Dylan, Elvis Presley y The Rolling Stones, así como el sexto mejor guitarrista de todos los tiempos. Un año más tarde, seis de sus canciones fueron incluidas en la lista de las 500 mejores. Finalmente en el año 2008 “Johnny B. Goode” fue aupada al primer puesto de las 100 mejores canciones de guitarra de todos los tiempos. Canción imprescindible para cualquier amante del género, lleva más de cinco décadas destacando por un estilo musical donde rock y guitarra son sinónimos. Chuck Berry fue el primero, sorprendiendo al mundo del blues al que estaban ‘condenados’ los músicos negros. ¡Es la historia del ‘sueño americano’ a través de un espléndido riff!


Chuck Berry con Bruce Springsteen en directo en ‘The Concert For The Rock And Roll Hall Of Fame’ (1995).


Chuck Berry en directo con John Lennon.

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